全球首个区块链学研中心——UCL-CBT主任托马索·阿斯特教授专访

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区块链的“暴击”:没什么好怕,也不必深究

文/记者 王晋粤

图/由UCL提供

2015年,UCL计算机科学系成立区块链技术研究中心——CBT(Centre of Blockchain Technologies)。这是全球首个、欧洲最大的区块链学术中心,也是将行业、开发者、监管机构等维系在一起的跨领域智库平台。

随着比特币价格的狂飙,一夜之间,“区块链”这个名词热透全网,人人都在转发深度或“一秒看懂”区块链的各类解读贴。然而,除了极客圈、业内人,作为普罗大众,我们应该怎样去看待这项大热、却知者甚少的技术?区块链为什么那么重要?我们有必要迷信或恐惧它吗?

近日,该中心主任、执委托马索·阿斯特教授(Prof. Tomaso Aste)接受《英中时报》专访。关于区块链的那些事儿,来看这位研究复杂科学出身的技术“大咖”化繁为简的解读。

技术、组织和效率的变革

《英中时报》(以下简称英中):首先,您是否可以为我们的受众简单解释一下区块链技术?

阿斯特教授(以下简称教授):当然。区块链是一个系统账本,上面按时间顺序记载了各类信息。从这个意义上说,区块链并不是什么新鲜事物,跟公司会计或商店交易记账这些我们经常接触的事情没什么两样。

区块链的新在于,它是分布式的,因此这个账本并不仅仅为某个人或某台机器所有,所有人都可以读和在上面记录。这是它跟传统账本最大的不同。

第二个同时也是最主要的创新在于,在这个机制下,账本会对所有用户同步。问题是,我们发布信息的时候,如果每个人都可以在账本上读写他们想要的东西,那么账本内容就变了。为了让账本内容同步同时保持与原始数据一致(共识),区块链,或者说比特币中的区块链技术,它的解决方案是,用一人一CPU一票的规则来维持系统安全。

但事情没那么简单,工作也远远不够——用户可以无限次地复制账本上的信息,这样,“一票”就成了无限票。比特币区块链采用了Proof of Work(工作量证明)的机制来实现共识。它要求发起者进行一定量的运算,也就意味着需要消耗计算机一定的时间。复制信息也是消耗(时间)成本的,复制越多消耗越多,最终这种复制就变得毫无意义。

“工作量证明”机制非常有效,也导致一些问题,其中之一就是用比特币交易的耗电量实在太大了。可以说比特币交易量的10%付给了耗电量。好比我们刷信用卡消费的手续费得付10%,这笔钱纯粹是因为耗电烧掉的,你自然就会觉得“这也太低效了吧”。

比特币交易目前并没有安全机制比如法律、警察的保护,它纯粹地发生在不具备信任基础的个人之间——当然不信任——因为你知道他们中有些是犯罪分子。

区块链有不同的形式,比特币是最广为人知的一种。它问世于2009年,但到2012年它的汇率不断上涨,才广泛引起人们注意。此后,人们提出了越来越多类似的加密货币商品解决方案,这样的分布式记账模式为越来越多的交易采用。目前,全球有超过1000种加密货币应用了分布式账本和不同形式的区块链。尽管时有波动,目前数据货币市值超过了1000亿美元。

英中:为什么这项技术那么重要、那么火?

教授:区块链的颠覆性在于,首先,它将目前需要人为干预的操作变成了系统自动操作。第二,人们目前需要的是有信任感的“人为干预”。国家金融机构比如银行是典型的例子,人们相信它发行的货币是可靠的、有价值的。运用了区块链,你就会发现,你的交易可以不通过银行这样的中心化机构来走。这对目前的金融模式来说是个巨大的革新。

其实除了比特币,区块链带来的好处还有很多。比特币毕竟比较小众,它之所以重要,因为它是区块链技术被引入大众视野之始,但比特币也可能一夜消失。但这不会动摇区块链的创新性和重要性。

英中:普通人将如何受益于这项技术?

教授: 区块链无需借助中央化的被信任的媒介,就可以在一个社群中建立起信任——这种信任是技术赋予的,公开透明——这使得市场能够在过去不可能发生的情况下建立起来。

这种市场交易不可能发生的情况包括,人们不知道彼此、不信任彼此、距离太远,或者市场太小以至于不值得“建立”一个市场供人交易。区块链扩大了可交易的市场范畴。这激活了那些冷门的市场需求,对小企业尤为有利。

举个例子,我们知道,小企业向银行贷款很不容易——因为成本高昂——银行需要按程序审核很多信息,然后贷出一两万块,银行不屑于贷这种小数目。如果小企业有别的选择,为什么不呢?去中心化的系统比如区块链就为这类需求提供了土壤。(中央化机构主导的金融) 游戏规则被改写。

英中:除了金融规则,区块链还会对哪些行业产生革新性影响?

教授:有意思的是,区块链是最近这次金融危机期间诞生的(2009年), 这并非偶然。它出现后,为“无政府主义者”所用,不依靠政府或银行而从事金融活动。但事实上,这项技术对政府、对银行和那些不希望借助政府和银行来交易的人,都非常有用。

区块链技术可以被广泛应用于各行业,比如政府部门。政府是典型的庞大、中心化的机构,因此它需要去中心化的技术来实现各项职能。那些中心化程度相对较低的政府机构对区块链的需求更甚,因为政府需要与个人、企业等个体发生关系。

事实上,区块链技术适用于各种情况,中国、俄罗斯、英国、欧洲,各国政府的组织形式、中心化程度千差万别,但都对这门技术感兴趣。

对个人而言,区块链也将在过去空白的领域创造风口;对社会监管者(不完全是政府)发挥的作用也是巨大,因为去中心化和自动化都是未来社会监管机构工作运行的趋势。

英中:为什么去中心化是趋势?

教授:很简单,总有些人不希望在权威机构的掌控下进行交易。这不完全是政治上的概念,当今社会是个复杂综合体,个人、个别组织的治理才能是有限的,不能用完全中央化的组织形式来管理。因此,去中心化是现代治理机制中的要素。去中心化是鼓励社会力量自治、协调、协助政府治理的重要手段。在这个意义上它是个中性的理念,无论对集权化政府或完全民主开放的政府都是适用的。

行业变革需要时间,不是一项技术就能颠覆

英中:区块链技术会让什么职业消失吗?

教授:功能上,区块链技术是一种自动的记录操作,比人工记录文件要来得高效、安全,因此它可以取代很多中介性质的工作,但这取决于社会发展、政府管理和立法等因素,行业不会自动消亡。纯就技术而言,现在的公证业务直接可以成为历史了。

但必须指出,区块链给现有行业带来的改变不是灾难——没错,有些人比如某些职能的律师会失业,但这是生产力的进步而不是倒退,行业因为技术的介入变得更高效,从整体看是好事。因为这项技术对个人和小企业的赋能,反而使得这些小的竞争主体有了更多机会,市场变得更有活力。

一个中心化的系统对于集中精力发展庞大市场主体固然更有效率,但对于更多小的主体来说,区块链是在社会功能运行中减少不平等、提高效率的工具。

英中:所以您认为区块链代表着未来,而不只是一阵风?

教授:毫无疑问,区块链代表着未来。在接下来的很多年,它都会是非常重要的技术。我不好把它比喻成印刷术、蒸汽机这种分量的技术发明,但就区块链对于价值交换媒介这样的功能,我们可以拿它与四十年前出现的互联网做个比较。

现阶段在加密货币领域的巨大投资,很难不让人联想到当年的.com泡沫。.com会倒下但人类对互联网有刚需,同样,比特币可能最后化成乌有,但它所依赖的区块链的重要性不会因此有所动摇。

英中:英国政府为什么重视及大笔投资区块链技术研发?

教授:英国政府2016年初发布了关于区块链的科学报告,英国的确非常重视区块链技术对行业的更新。因为显然,它代表未来,值得投入。不仅英国,整个欧洲在区块链技术上可以说都是领先的,同时,新加坡、阿联酋、俄罗斯、中国等国,在这块领域也非常活跃。

同时,机遇和风险也是并存的,你可以一夜之间领先全球,也可能失于一旦。例如对服务业的自动化,风险尤为明显。伦敦经济总量的80%来自服务业,全球这个比例占到50%。这是百万亿美元级别的生意,假设区块链能对其中的10%实现自动化,就是10万亿。想想这是什么概念?

英中:目前或将来,英中在区块链领域(将)有什么样的交流合作?

教授:我们跟中国的联系很紧密。首先因为大量中国学生就读于UCL,这是一个天然的纽带;其次中国作为世界第二大经济体,尤其关注创新经济领域。我们目前已经发生很多学术上的交流互访。相信这类联系会越来越紧密。

同时我们也要知道,区块链技术的应用是没有国界的,目前还很少有专利涉及其中——我认为这种开放对于应用来说这是好的,全球在这块领域还处于创新性思路层出不穷的阶段,而不是说几个人关起门来搞研发。所以交流合作也将是全球性的。政府层面的话,我所知道的是我们跟新加坡政府有些合作。

妖魔化和神化都没必要

英中:区块链技术有什么局限?

教授:技术上来讲,区块链的短板在于,它与中心化系统比相对低效。你想实现价值的快速交换,是中心化系统快。如果是大型基础设施项目,运用去中心化的区块链技术就较适宜,除非双方在支付问题上没有信任。事实上,银行间的彼此信任也是有限的,现有系统上的数据是可能被篡改的,类似的银行丑闻近年来也是出现过的。区块链虽然效率低,但数据显然更安全。

英中:区块链的应用会影响到个人的权利如隐私权吗?

教授:跟那些使用和储存个人信息的技术类似,区块链有可能会被滥用。由于信息被按时间顺序永久记录在账本系统,信息的发布是不可逆的。因此,导致负面影响的情况是可能的,但并不是没有办法通过加密或其他手段来解决。

技术总是同时带来机遇和问题。比如,区块链可能会完全控制个人信息,这跟有些公司持有你的数据不一样,你的信息可以通过加密和附加条件,实现何时、给何看,你有控制权。

英中:所以(对区块链)我们没什么好怕的,对吧?

教授:没有。作为技术,它以不同的形式,被应用于不同的领域。一般来说新技术总有带来负面作用的可能,但区块链相对“中性”,没什么特别危险的。

英中:关于区块链,我们普通人还需要了解更多别的吗?

教授:真的不必了。它和互联网一样,是一款不出两三年,人人都用得到的技术,但并不需要每个人对技术本身刨根问底。

比如,有家公司在运用区块链技术来查验照片被拍摄的时间和地点。这是版权保护方面的新思路。类似有用的例子很多。区块链会为我们创造各种可能,带来新的工作机会,对我们的未来产生积极作用。——你知道这些就OK了。

UCL-CBT:一个中立的、致力于区块链研发应用的智库

英中:UCL区块链研究中心的成立背景是怎样的?中心怎样为各行业提供服务?

教授:中心是UCL计算机科学系的一部分,于2015年成立,是全球第一个区块链技术学术研究中心。我们在计科领域下研究金融系统和建模问题,所以在计科系下设区块链中心也是题中之义。我们的着力点在于区块链的学术研究以及它在公众利益领域的应用。我们与监管机构合作,研究货币相关问题。

同时我们也与产业合作,培训学生,做研发;与英国、美国的监管机构层面,与世界银行等机构有项目合作;我们研究法律、经济、计算机科学、安全问题等等,可以说中心涉及的领域是宽泛的、跨领域的。

英中:如果一个私人公司向中心求助关于区块链的问题,中心会帮助它吗?

教授:我们欢迎与私企建立联系,事实上,中心对层出不穷的企业需求设计出了一套机制——你只需要支付一笔不高的年费,就可以与我们共享创新产品和信息。有企业找上门来要与我们在某个行业的项目上合作,我们也欢迎,到目前为止,我们仍以UCL成员个人提供咨询服务的形式为主。未来也可实现为产业提供研发项目。

(来源:英中时报)

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